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Latinos, el coronavirus y un solo código postal
El código postal 27344, que incluye Siler City y Mountaire Farms, se ha convertido en un punto de acceso para el coronavirus en Carolina del Norte. Los latinos que viven en este código postal están sufriendo mucho, pero las organizaciones sin fines de lucro no pueden hacer mucho por sí solas

29 may.,2020

Los latinos de Siler City constituyen el 43% de la población de la ciudad. Varios escaparates del centro albergan tiendas e iglesias en español./Victoria Bouloubasis

Por Greg Barnes y Victoria Bouloubasis 

Esta historia es co-publicada con North Carolina Health News.  Read here in English

Maricela Martínez todavía recuerda haber recibido su primer cheque de pago de una planta procesadora de pollo en Siler City: $280 por el trabajo de una semana, en 1999. “Me hizo llorar”, dijo Martínez. “Este fue mi primer trabajo en una empresa y me permitió ganar mi propio dinero y mantener a mis hijos”.

Martínez llegó a Siler City hace 21 años, uniéndose a una afluencia de inmigrantes latinos que continúan siendo atraídos a esta pequeña ciudad del condado de Chatham con la promesa de un empleo estable, salarios dignos y más estabilidad económica de la que tenían en casa.

Pero ahora, mientras el coronavirus continúa disipándose a través de las plantas de procesamiento de carne y aves de corral de Carolina del Norte, los trabajadores de Mountaire Farms de Siler City y otras instalaciones en todo el estado enfrentan la sombría decisión de si vale la pena arriesgar sus vidas.

A pesar de una lluvia de precauciones de seguridad recientes, las plantas siguen siendo caldo de cultivo para el virus, en gran parte porque cientos de trabajadores permanecen juntos en las líneas de producción y comen a la vez en las cafeterías.

Ni Mountaire ni los funcionarios de salud estatales dirán cuántos de los casi 1,800 trabajadores de Mountaire en Siler City han contraído el coronavirus, pero el código postal que incluye la planta y la ciudad sugiere que es un número considerable.

Solo uno de los más de 1,000 códigos postales en el estado tiene más casos confirmados, es el código postal 27433 que abarca Siler City en el condado de Chatham. Allí, desde el miércoles, 414 personas habían dado positivo.

Abundan las razones para un número tan alto. El coronavirus ha afectado desproporcionadamente a los latinos y a los afroamericanos, en parte debido a la pobreza, las viviendas abarrotadas, el empleo en trabajos relacionados con los servicios, otras condiciones de salud subyacentes y la renuencia a interactuar con el sistema de atención médica.

Los latinos representan el 35 por ciento de los 24,140 casos confirmados de coronavirus en el estado, pero representan solo el 9.6 por ciento de la población.

Las cifras del censo de EE. UU. muestran que el 30 por ciento de las 18,798 personas que viven en el código postal de Siler City son latinas, pero se cree que ese porcentaje es bajo porque muchos inmigrantes indocumentados no han sido contados.</span

Como grupo, según las estadísticas, las personas que viven en el código postal son de bajos ingresos, tienen poca educación escolar y más probabilidades de vivir en una casa pequeña con otros miembros de la familia. Las cifras muestran que el 30 por ciento de los niños en el código postal viven en la pobreza, 1.3 veces la tasa estatal.

Las organizaciones sin fines de lucro por sí solas no pueden hacer mucho

Todos esos factores han convertido el código postal en uno de los principales puntos críticos del coronavirus en Carolina del Norte. Y debido a eso, dicen los defensores, un gran segmento de la comunidad latina está luchando para satisfacer incluso, las necesidades más básicas.

Las organizaciones sin fines de lucro están tratando de ayudar lo mejor que pueden. Se han creado fondos y redes de ayuda, pero solos no pueden hacer mucho.

Con el apoyo de otros cinco grupos sin fines de lucro, el Vínculo Hispano, estableció el Fondo de Solidaridad de Chatham, principalmente para ayudar a los latinos que no calificaron para el cheque de estímulo federal de $1,200 debido a su estado migratorio. El objetivo inicial era recaudar $ 360,000. Los organizadores no esperan alcanzar ese nivel, pero han recolectado casi $ 160,000, lo que contribuirá en gran medida a ayudar a las personas a pagar sus cuentas y poner comida en la mesa.

“Es una oportunidad única para ayudar a aliviar el estrés financiero”, dijo Ilana Dubester, fundadora y directora de El Vínculo Hispano “No será una solución a largo plazo, pero para muchos, estoy seguro, será un gran alivio. Podrían pagar dos meses de alquiler, comprar comida o cualquier otra cosa que necesiten “.

Marcella Slade, quien coordina el nuevo programa de Neighbour2Neighbor a través del capítulo sin fines de lucro del condado de Chatham de Abundance NC y Chatham News + Record, dijo que la mayoría de las personas que la contactan quieren ayuda con el alquiler o el pago de los servicios públicos.

Pero esto no es todo, dijo Slade. Piden “agua, leche, papel higiénico, papas, frijoles”, mencionó. “Las personas que son pobres son las que más sufren. Definitivamente (el coronavirus) ha sacado esa diferencia social “.

Los adultos no son los únicos que sufren. Los problemas experimentados por los padres se transmiten a sus hijos.

Selina López, quien maneja el grupo de jóvenes latinos en El Vínculo Hispano dijo que muchos de estos adolescentes tienen padres que trabajan en Mountaire Farms.
“No se trata solo de un problema corporativo. Afecta mucho a la familia en general ”, dijo López.

“Está aumentando la ansiedad y el estrés en los adolescentes. Están realmente asustados por la salud de sus padres y, al no tener a sus maestros como tutores están teniendo una mayor sensación de aislamiento. Realmente temen por la seguridad de sus padres y sienten que sus familias no reciben apoyo. Les está afectando enormemente “, indicó.

En momentos de calma y auge económico, las industrias textiles y avícolas instalaron sus fábricas en Siler City. En una campaña de 1964 que promociona nuevos empleos en las fábricas que llegaban a la ciudad, un perifoneador decía con entusiasmo: “Siler City puede decir con confianza a sus jóvenes y futuros ciudadanos:‘ Bienvenidos al trabajo “. Las últimas tres palabras están estampadas en la pantalla, atrayendo a generaciones de nuevos trabajadores al sur rural.

Las “polleras”, o plantas avícolas, hacen parte de la vida de las comunidades de clase trabajadora de Siler City, que empleaban históricamente a afroamericanos y, como se acuñó el término entonces, “blancos étnicos” de ascendencia europea.

En la década de 1980, los reclutadores buscaron mano de obra más barata y pidieron a los inmigrantes de México, Centroamérica y la frontera entre Estados Unidos y México que vinieran a trabajar.
La planta de pollo Townsend estaba donde ahora se encuentra Mountaire Farms. Gold Kist, otra antigua planta avícola, estaba ubicada más cerca del centro, cerca a la oficina del Vínculo Hispano. Más tarde fue comprada por Pilgrim’s Pride.

Los latinos recién llegados comenzaron a formar parte de un mercado laboral ya racialmente segregado y se encontraron con la tensión que esto creó en la comunidad nativa de Siler City, tanto blancos como afroamericanos, especialmente a medida que crecía la población latina.

En 1990, la población de la ciudad totalizaba 4,995. De ellos, el 3 por ciento eran hispanos (según el Censo). Para el año 2000, la población latina aumentó a 40 por ciento. Ese mismo año, algunos lugareños prominentes invitaron al ex miembro del Ku Klux, Klansman David Duke para organizar un mitin en la ciudad. Sus palabras se dirigieron específicamente a la población de habla hispana. Los registros de esa época señalan que muchos residentes latinos pensaron que era un evento patrocinado por funcionarios locales, ya que se llevó a cabo en los escalones del Ayuntamiento.

Los latinos continuaron cortando y procesando pollo hasta el cierre de las plantas. La fábrica Pilgrim’s Pride de Siler City cerró en el 2008, dejando a más de 800 personas desempleadas; Townsend cerró en el 2011.

En el 2010, mientras la ciudad intentaba recuperarse de la recesión económica del 2008, la población total de Siler City se redujo a menos de 4,000 personas. Sin embargo, los latinos constituyeron el 49.8 por ciento de la población de esa población en ese entonces, convirtiéndolos en el grupo mayoritario, con familias establecidas, varias congregaciones de iglesias (católicas y pentecostales), equipos juveniles de fútbol y negocios florecientes y visibles en el centro histórico, y modernos centros comerciales. Cuando Townsend cerró, muchos latinos encontraron trabajo en plantas de pollo en condados vecinos o en otras industrias. Pero mantuvieron sus hogares en Siler City.

Hoy en día, los latinos aún constituyen el grupo étnico más grande de residentes, con casi el 43 por ciento de la población total, según los datos más recientes del Censo de EE. UU.

Emilio Vicente, un organizador comunitario, ha vivido en Siler City desde que estaba en la escuela primaria en la década de 1990. Su familia vino de Guatemala y hablaba k’iche ‘, un idioma indígena maya; su madre era el único adulto que hablaba suficiente español para integrarse. También trabajaba en las plantas avícolas. Lo mismo hizo su padre y sus tíos.

Vicente dice que era demasiado joven para recordar el mitin de David Duke, salvo por los rumores que pudo haber escuchado de los adultos de la comunidad.

“No tenía la edad suficiente para entender lo que significaba”, dijo.

Pero en la universidad comenzó a unir las piezas de la historia de la ciudad donde creció; una historia que no le contaron sus papás.

“Cuando me enteré, no me sorprendió que sucediera o que hubiera personas en la comunidad que invitaron a David Duke a venir a Siler City. Incluso ahora, esa tensión sigue ahí ”.

Las familias latinas que se ganan la vida trabajando en plantas avícolas también están a su merced. En noviembre del 2017, cuando Mountaire Farms se hizo cargo de la propiedad de Townsend, la compañía también compró el Mobile Home Park de Johnson, adyacente a la planta.

Para mayo de 2018, Mountaire envió avisos de desalojo a las 28 familias en esa propiedad; muchos tenían allí sus casas móviles. El Vínculo Hispano, intervino y después de meses de negociaciones con los funcionarios del condado de Chatham y la compañía, se llegó a un acuerdo de  retribuir con $10,190 a cada familia.
“Esa fue una oportunidad particularmente única”, dijo Dubester. “Y gracias al coraje (de las familias) pudimos hacer lo que hicimos”.

 

Un mural celebra la diversidad en la población/Victoria Bouloubasis

Hoy, los trabajadores de Mountaire Farms recurren a El Vínculo Hispano para recibir apoyo, así como a Vicente, quien ayudó a la entidad y a las mismas familias en Johnson Mobile Home Park. Pero la presión pública resulta más difícil que nunca. En medio están los trabajadores que temen por su salud y al mismo tiempo, las posibles represalias de su empleador si solicitan mejores protecciones y pagos.

“Lamentablemente hubo muy pocos trabajadores dispuestos a presentarse”, dijo Dubester. “Organizar es un desafío en tiempos normales, incluso en un lugar como Siler City, donde la comunidad está muy unida. Mucha más gente tiene miedo de que lo reconozcan”.

El brote que rodea la planta de procesamiento de Mountaire no es un incidente aislado. Aunque el Departamento de Salud y Servicios Humanos del estado no divulgará la cantidad de trabajadores infectados con el coronavirus en plantas individuales, sí informa la cantidad de casos en las plantas en todo el estado.
Hasta el miércoles, los funcionarios estatales informaron 2,146 casos en 28 plantas de procesamiento en 18 condados. Eso representa casi el 10 por ciento de todos los casos confirmados de coronavirus en Carolina del Norte.

En el código postal 28328 que incluye una planta de Smithfield Foods en Clinton, 254 personas han contraído el COVID-19. En el código postal 28365 que incluye una planta Butterball en Mount Olive, 204 personas han dado positivo. Butterball se encuentra en el condado de Duplin, que tiene la mayor proporción de casos per cápita en cualquier parte del estado: 120 de cada 10,000.

Los casos no son extremadamente altos en otros códigos postales que contienen plantas de procesamiento, pero siguen siendo más altos que la mayoría. En el código postal de Wilkesboro, que incluye una planta de Tyson Foods, 126 personas han dado positivo por el coronavirus. A principios de este mes, Tyson evaluó a casi todos sus más de 2,000 trabajadores de la planta y descubrió que 570 tenían el virus.

Eso sugiere que muchos viven en comunidades cercanas, posiblemente propagando el virus a esas áreas. Durante una conferencia de prensa la semana pasada, la secretaria del DHHS, Mandy Cohen, dijo que el creciente número de casos en el vecino condado de Forsyth se debe en parte a la planta de Tyson. El alto número de trabajadores infectados hizo que la planta cerrara temporalmente para que pudiera desinfectarse completamente.

La clase obrera

Pero no solo los trabajadores de las plantas de procesamiento se enferman, dijo Brian Toomey, director ejecutivo de Piedmont Health, quien ofrece clínicas de salud en Siler City y en todo el estado.

Son los trabajadores pobres, dijo Toomey.

En abril, Piedmont Health se asoció con funcionarios estatales y la Guardia Nacional para evaluar el virus de 356 trabajadores de Mountaire y sus familiares durante dos días a mediados de abril. De ellos 74 (21 por ciento) dieron positivo.

Miembros de la Guardia Nacional trabajaron con Piedmont Health y el Departamento de Salud del Condado de Chatham para evaluar a 356 trabajadores de Mountaire Farms y sus familiares en abril en los terrenos de la planta en Siler City./Guardia Nacional de Carolina del Norte

Pero Toomey dijo que los resultados de las pruebas durante un período mucho más largo en cuatro clínicas de salud de Piedmont Health, en Siler City, Moncure, Carrboro y Burlington, encontraron un mayor porcentaje de personas infectadas, el 32 por ciento de los casi 1,200 examinados.

“Es la comunidad pobre trabajadora la que reside en viviendas colectivas, y en esa sección (de Siler City) hay muchos latinos”, dijo Toomey. “Ha afectado mucho a ese grupo. La mayor parte en esta situación se debe a que una persona que comparte el mismo entorno de vida se enferma. No hay espacio para que permanezca en su propia habitación y los demás entren en cuarentena. Así que esa es una de las formas en que ha afectado (el coronavirus), a esta población de clase trabajadora de una manera muy diferente “.

Toomey contó la historia de tres granjeros que fueron a una de las clínicas de Piedmont Health para hacerse la prueba del virus. Las pruebas confirmaron que los tres granjeros lo tenían. Luego, los funcionarios de salud fueron a evaluar a los trabajadores agrícolas en una de las propiedades de los agricultores, en el condado de Lee. Diecinueve de esos trabajadores dieron positivo, dijo.</span

Toomey contó otra historia, sobre un padre que llevó a su bebé de 11 días de nacido a una clínica. El bebé dio positivo por el virus. La madre nunca exhibió ningún síntoma, dijo Toomey.

Ese tipo de historias se han vuelto comunes en Siler City y sus alrededores.</span

Slade, el defensor del programa Neighbour2Neighbor, dijo que un hombre que tenía el COVID-19 se enteró de que su hermana había muerto por el virus, unas dos horas antes. Slade dijo le sugirió que fuera, mirara las estrellas y pensara en su hermana.
El hombre rechazó el consejo, dijo ella. Estaba bajo cuarentena y le dijeron que no podía salir de su casa.

Su hermana vive a unas dos horas de distancia, y él no podrá asistir a su funeral.
“Su hermana murió y él no pudo ir a verla”, dijo Slade. “Cosas tristes”.

“Buen ciudadano corporativo”

Durante casi 20 años, Mountaire Farms y sus trabajadores en una planta en la ciudad de Lumber Bridge en el condado de Robeson han distribuido miles de comidas gratis para los más necesitados el Día de Acción de Gracias. Esa tradición se trasladó a la planta de Siler City.

Es solo una de las innumerables formas en que la compañía ha sido un buen ciudadano corporativo, dijo Vickie Newell, directora de Chatham Literacy, una de las organizaciones sin fines de lucro que hace parte del Fondo de Solidaridad de Chatham.

Newell dijo que Mountaire, el mayor empleador privado de Siler City, ha ayudado a Hábitat para la Humanidad a construir casas en el condado. La compañía ha trabajado con la Cámara de Comercio, el Club Rotario y el Ejército de Salvación, dijo.

“La mejor forma en que creo que probablemente sus trabajadores o la comunidad se beneficien de ellos es a través de organizaciones sin fines de lucro”, dijo Newell. “Quiero decir que apoyan a muchas de ellas a través del patrocinio. No sé si dan subvenciones directas a las personas, pero sé que siempre están patrocinando, y con eso me refiero a dar dinero para que las organizaciones puedan salir y hacer el trabajo que hacemos en la comunidad”

Tensiones antiinmigrantes

Dubester ve esto con ironía. Ron Cameron, CEO de Mountaire, fue el quinto contribuyente más grande del presidente Donald Trump en las elecciones presidenciales de 2016, donando $ 2 millones. Dubester dijo que Mountaire nunca ha donado a El Vínculo Hispano.

También le molesta la negativa de Mountaire y los funcionarios de salud estatales a revelar cuántos trabajadores de plantas han contraído el coronavirus. Los funcionarios estatales dicen que se trata de proteger los derechos de privacidad de los empleados.

Dubester no está de acuerdo.

“Afecta nuestra respuesta y esfuerzos de educación comunitaria. Lo hace más peligroso y más riesgoso para las personas que aún trabajan allí ”, dijo. “Es desmesurado que el DHHS no esté compartiendo las cifras. Necesitan dejar de proteger a los empleadores “.

Dubester mencionó que la tensión racial siempre ha estado presente en Siler City. Pero cuando Trump fue elegido, dijo, las tensiones aumentaron. Las políticas de Trump sobre inmigración no han ayudado, indicó.

“Todo el mundo está experimentando microagresiones, declaraciones abiertas y agresiones manifiestas, no físicas, gracias a Dios, que yo sepa”, dijo Dubester. “Experimenté eso y otras personas en mi comunidad también”.

Trabajadores tensos

A medida que el coronavirus se extiende sobre la planta Mountaire, las tensiones también aumentan entre la empresa y sus trabajadores.

Vicente, el organizador comunitario y un grupo de miembros de la comunidad, incluidos los trabajadores y muchos inmigrantes de primera generación cuyos padres trabajan en Mountaire Farms, iniciaron una petición en línea con una lista de demandas de los trabajadores.

La petición se ha firmado casi 3,500 veces y se envía un correo electrónico a un representante de la compañía cada vez que se agrega una firma. El grupo estableció una línea directa la semana pasada para que los trabajadores puedan hablar con Vicente y otros organizadores de la comunidad en quienes confían sus preocupaciones sobre la seguridad y sus derechos en el trabajo, especialmente los empleados por contrato.

“La gente tiene miedo en general”, dijo Vicente. “Las personas que los contratan están abusando de ellos al no darles el tiempo prometido de vacaciones, no les pagan la misma cantidad que Mountaire Farms les abona a los trabajadores”.

Vicente espera que con los testimonios recopilados a través de la petición, puedan comprender mejor los problemas en Mountaire. Quiere usar la información para hacer demandas claras para que la compañía sirva mejor a sus trabajadores, especialmente durante la pandemia.</span

“Mountaire debería ofrecer vacaciones pagas con la promesa de que será así durante un período seguro para que los trabajadores se queden en casa”, dijo Vicente, “y que no tomen la decisión de ir a trabajar por perder sus trabajos “.

La tensión entre trabajadores y empleadores no es aislada de Mountaire. Situaciones similares ocurren en Smithfield Foods, en Tyson Foods, en Butterball y en otras compañías de procesamiento de carne y aves en todo el país.

Muchas de esas plantas ya han experimentado cierres temporales causados por el coronavirus. Al igual que Mountaire, muchos también han experimentado una disminución significativa en la producción a medida que los trabajadores se enferman o simplemente deciden que es mejor quedarse en casa. Según un análisis realizado por el Washington Post, 11,000 trabajadores de solo tres compañías – Smithfield, Tyson y JBS – han sido afectados por el virus.

Mientras tanto, el Departamento de Agricultura y Servicios al Consumidor de Carolina del Norte confirmaron al News & Observer que los agricultores de todo el estado han comenzado a sacrificar más de 1,5 millones de pollos a medida que la capacidad en las plantas de procesamiento se ha reducido.

Un informe la semana pasada de CoBank, una cooperativa que presta servicios a las zonas rurales de América, descubrió que el suministro nacional de carne pronto podría reducirse en un 35 por ciento y los precios podrían aumentar en un 20 por ciento.

“La forma en que protegemos nuestro suministro de alimentos es protegiendo a nuestros trabajadores de las empacadoras de carne, pero desafortunadamente parece haber más preocupación por satisfacer nuestra demanda de carne que de cuidar de nuestros trabajadores “, dijo MaryBe MacMillan, presidenta del estado AFL-CIO. “No podemos arriesgar sus vidas  por hamburguesas, tocino o jeans”.



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